Grandes découvertes de dinosaures en Chine

Grandes découvertes de dinosaures en Chine

À l'intérieur d'un hangar à air au milieu de la campagne de la province chinoise du Shandong, à 600 kilomètres au sud-est de Pékin, le paléontologue Xu Xing est distrait en regardant un touriste ivre au visage rouge. L'homme a enlevé ses chaussures et s'est assis pour prendre une photo devant le fémur fossilisé d'un hadrosaure, un gigantesque dinosaure à bec de canard qui parcourait la terre il y a 99 millions d'années à la fin du Crétacé.

L'os se trouve dans un tas de tissu d'or et mesure 1,5 mètre de haut. Un panneau en chinois encourage les visiteurs à donner un coup de coude. «Frotter, frotter un os de dinosaure"Dit la petite chansonnette, évoquant la croyance commune des habitants que caresser les os de dinosaures peut porter chance.

Les paléontologues chinois ont manipulé un grand nombre de fossiles ces dernières années, le champ étant aligné sur les nouvelles découvertes en Asie centrale. Zhucheng, où Xu travaille sur le terrain, est la carrière des squelettes les plus frais et les plus spectaculaires du pays. Dans une tranchée non loin du hangar, de gros os fossilisés sont dispersés sur la surface de la roche de grès, mélangés au hasard d'une manière qui suggère une méga-catastrophe survenue ici il y a 10000 ans.

La découverte de fossiles de Zhucheng est probablement le plus grand gisement d'os de dinosaures au monde. Et ce n'est que la dernière d'une série de découvertes spectaculaires faites par Xu, 42 ans, qui ont sans aucun doute aidé à découvrir les découvertes de dinosaures les plus importantes de la planète.

Je suis presque sûr que Xu Xing a décrit les nouveaux types de dinosaures avant tout le monde dans l'histoire de la paléontologie des dinosaures."Dit Peter Dodson, professeur de paléontologie à l'Université de Pennsylvanie et co-éditeur du livre"La Dinosauria». Pendant ce temps, Xu oublie combien de nouvelles espèces il a découvertes, il pense être dans «environ 30«.

Au cours des 15 dernières années, Xu a contribué à la découverte des dromaeosaures à plumes du Liaoning, des théropodes du Xinjiang et des Sinornithomimus (autruche en Mongolie intérieure), qui contribuent à changer la façon dont les scientifiques du monde entier comprennent la vie et l'évolution des dinosaures.

«La Chine est un très grand pays avec beaucoup de roches du bon type»Explique David Hone, un paléontologue britannique qui a passé trois ans à travailler à Zhucheng. Alors que l'Amérique du Nord abrite des dinosaures du Trias (228 millions à 199,6 millions d'années), Jurassique supérieur (161,1 millions à 145,5 millions d'années) et les périodes du Crétacé tardif (99,5 millions à 65,5 millions d'années), les scientifiques en trouvaient peu en Chine.

Hone dit que cela aide à combler les lacunes dans la chronologie du développement des dinosaures et de leurs mouvements géographiques. Les similitudes entre les espèces d'Amérique du Nord, d'Asie et d'Europe peuvent aider les scientifiques à retracer les migrations de dinosaures à travers des masses continentales qui n'existent plus.

Les découvertes au Liaoning et au Xinjiang aident également les scientifiques à démêler l'évolution des oiseaux d'aujourd'hui, car Xu pense que c'est une lignée qui commence avec les dinosaures. L'une des découvertes les plus récentes de Xu, le grand poulet Xiaotingia Zhengi, permet aux scientifiques de repenser la cause de la classification de l'Archaeopteryx, considéré comme le plus ancien oiseau connu. Le Zhengi Xiaotingia, soutient Xu, fournit la preuve que les deux espèces étaient en fait des dinosaures à plumes et non des oiseaux à part entière.

En plus d'approfondir la compréhension du développement des dinosaures dans le monde, Xu, un scientifique local, a promu la Chine en tant que pays avec d'importants gisements de dinosaures sur la scène internationale. Xu a grandi dans la préfecture d'Ili, dans l'ouest de la province du Xinjiang. Lorsqu'il a été affecté au département de paléontologie de l'Université de Pékin, il n'y avait jamais entendu parler de dinosaures avant de lire son article d'admission.

J'ai pris le travail de mon grand professeur d'école«Dit Xu. «Je ne savais pas ce qu'était la paléontologie: c'est probablement un nouveau département. Je pense que c'est de la haute technologie ou quelque chose comme ça»Pensa Xu à l'école, en supposant qu'ils travailleraient avec des ordinateurs.

Xu a mis des années à embrasser la profession. Il s'est inscrit à un programme de maîtrise en paléontologie, simplement parce que cela lui permettrait de rester à Pékin. Son intérêt a finalement été piqué, lorsque son département a commencé à recevoir des fossiles plus inhabituels à étudier. Xu se souvient encore de son premier petit cératopsien, une créature à cornes liée aux Triceratops d'Amérique du Nord.

«Je pense qu'en fin de compte, je suis né pour être paléontologue«Il dit maintenant. Xu a appris l'anglais afin de pouvoir publier dans des magazines internationaux, où il pensait que les normes étaient plus élevées. "Dans les années 1990, il y avait déjà des fossiles exceptionnels découverts en Chine", Il dit, "mais aucun d'entre eux n'avait attiré l'attention du monde. Tous les travaux ont été publiés dans des magazines chinois”. «Non seulement il y a des barrières linguistiques en paléontologie, mais le style de la science est souvent différent en Chine, sans tradition de discussion ou d'examen dans les revues, et dans de nombreux cas, la science est datée.«.

Les premiers dinosaures de Chine ont été découverts dans les années 1920, mais pendant des années, les scientifiques sur le terrain n'avaient pas les installations appropriées pour étayer leurs découvertes. Aujourd'hui, la collaboration internationale et un large éventail de sources de financement ont aidé l'archéologie chinoise à se développer. "Auparavant, il n'y avait qu'une ou deux subventions accordées [par des institutions nationales] chaque année«Dit Xu. «Maintenant il y en a neuf ou dix«.

Le développement rapide de la Chine a aidé à promouvoir l'archéologie d'une autre manière, avec plus de projets de construction signifiant plus d'opportunités de découvrir des fossiles. En tant qu'étudiant à la maîtrise, dit Xu, il était difficile de trouver des fossiles. L'ensemble des fossiles disponibles était restreint et ils étaient souvent réservés aux scientifiques les plus expérimentés. Maintenant, son bureau à l'Institut de paléontologie et de paléoanthropologie des vertébrés en est plein.

Bien que les paléontologues connaissaient Zhucheng depuis plus de deux décennies, les scientifiques ont mis du temps à découvrir sa taille énorme jusqu'à ce qu'ils tombent par hasard sur la carrière principale en 2008. Depuis lors, le tyrannosaure de sept tonnes sur lequel Hone a travaillé un Zhuchengosaurus maximum de la fin du Crétacé, ce n'est que l'une des neuf nouvelles espèces découvertes dans la tranchée de 300 mètres de long.

Le site est situé à la périphérie d'une ville appelée Long Xian Gu. Des fossiles apparaissent dans les roches depuis des siècles. En plus d'être grande, la carrière est pleine d'ossements. "Le site est très superlatif«Dit Dodson. «Je ne pouvais même pas penser à une histoire qui explique pourquoi tous les fossiles sont là«. L'événement qui a causé la mort de l'espèce reste un mystère: Xu dit ce qui suit: «Je soupçonne que les animaux étaient déjà morts et en décomposition lorsque leurs squelettes ont été lavés ici par une inondation majeure ou une coulée de boue”.

Le fossé principal de Zhucheng se remplit de hadrosaures à bec de canard. Ce que les chercheurs trouvent maintenant passionnant, cependant, ce sont les autres espèces moins dispersées sur le site. Seuls quelques os de Maximus Zhuchengosaurus ont été trouvés parmi les hadrosaures, dit Hone. Les chercheurs n'ont peut-être pas encore de squelette complet, mais ils ont les parties les plus importantes: la mâchoire supérieure, le haut du nez et la mâchoire.

Le site a également généré de grandes découvertes cératopsiennes, les seules de toute l'Asie. L'absence de fossiles cératopsiens sur le continent a longtemps intrigué les scientifiques. De nombreuses espèces de dinosaures d'Amérique du Nord peuplaient également l'Asie, suggérant la présence d'un pont terrestre sur l'océan Pacifique à la fin du Crétacé. Mais le manque de cératopsiens présentait une faille potentielle dans la théorie qui a été résolue par la présence des Sinoceratops, dit Xu.

En plus de fournir des preuves supplémentaires de l'existence d'un lien maintenant submergé entre les deux continents, la découverte suggère que 'il y a des membres très similaires des deux côtés de l'écart«Dit Hone. «Maintenant, nous en avons un, nous devons commencer à en chercher d'autres«.

En marchant dans le fossé de Zhucheng, Xu est convaincu qu'il y a d'autres découvertes à venir. Il s'arrête sur les os d'une espèce encore inconnue, son squelette émergeant du rocher. "C'est un dinosaure très, très étrange«Il dit joyeusement. «En tant que scientifique, vous voulez toujours trouver un dinosaure très étrange«.

La source: La bête quotidienne
Image Hadrosaurus: copépode sur Flickr
Image de Ceratops: opacité sur Flickr


Vidéo: Archéologie à Avenches